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L'analogie en l'homme et la machine pensante
Wed 29/10/2003
(Source : www.cybersciences.com)

La fin des implants cochléaires?

Des scientifiques américains ont fait pousser en laboratoire des cellules ciliées, responsables de la transmission du son dans l'oreille interne.

Etats-Unis

29/10/2003 - Nichées au plus profond de l'oreille interne, les cellules ciliées convertissent les ondes sonores en des signaux électriques qui voyagent jusqu'au cerveau. Chez les mammifères, dont les humains, ces cellules dépérissent avec l'âge. La perte auditive qui s'en suit est irréversible. Du moins, c'est ce que l'on croyait jusqu'à tout récemment.

Au Massachusetts Eye and Ear Infirmary de l'université Harvard, l'équipe du Dr Stefan Heller a réussi un exploit porteur d'espoir. Dans leur laboratoire, les chercheurs ont fait pousser des cellules ciliées. Comment ? D'abord, ils ont prélevé des cellules souches embryonnaires dans les oreilles de souris. Dans une boîte de Petri, ils ont mis ces cellules en contact avec les éléments chimiques auxquels les cellules ciliées sont normalement exposées lors de leur développement. À la grande satisfaction des scientifiques, les cellules se sont différenciées tel que souhaité.

Bien que cette percée laisse entrevoir une solution de remplacement aux implants cochléaires, on ne sait pas encore si les cellules ciliées produites en laboratoire pourront aider les malentendants. Par exemple, on ne sait pas si les cellules du Dr Heller pourront être implantées dans une oreille déjà formée. Le système immunitaire de l'hôte les rejettera-t-elle? Des essais seront bientôt entrepris chez les souris pour le vérifier.

En outre, quoique les cellules produites en laboratoire semblent normales à première vue, rien n'assure qu'elles fonctionneront adéquatement. Un signe encourageant : in vitro, les cellules ont réussi à former des liens avec des cellules neuronales. Ce comportement est typique des cellules ciliées animales.

par Dominique Forget
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